El "desconcertante" sistema CI Tau con 4 Exoplanetas Gigantes en lugares donde no deberían estar

Esquema de la posición de los exoplanetas descubiertos - Crédito de la imagen Universidad de Cambridge.-
Un equipo de investigadores liderado por la Universidad de Cambridge han utilizado el ALMA, el  Gran Conjunto Milimétrico/submilimétrico de Atacama, en Chile, para buscar los "hermanos" planetarios de un Júpiter caliente infantil que orbita a la estrella se llama CI Tau, situada a unos 500 años luz de distancia, en una región que es un 'vivero' estelar con gran actividad.


La estrella y el Júpiter caliente ya eran conocidos y famosos entre los astrónomos, por ser el primero de su tipo y por haber roto lo que se pensaba sobre la formación de los gigantes gaseosos, ya que se creía que un planeta tan enorme como júpiter necesitaba por lo menos 10 millones de años para formarse, sin embargo la estrella es un bebecito de apenas 2 millones de años, por lo que suponía un récord de precocidad planetaria.

Pero si el descubrimiento del júpiter caliente fue una sorpresa, ahora el citado equipo de investigadores ha descubierto que el exoplaneta tiene otros tres hermanos y también están muy gorditos y desarrolladitos para su temprana edad. Uno tiene una masa 10 veces la de nuestro Júpiter y los otros dos son de un tamaño aproximado al de nuestro Saturno. Aviso que aunque en la ilustración que vemos, facilitada por la Universidad de Cambridge, se representan con anillos esto no quiere decir que los exoplanetas de CI Tau también tengan anillos, simplemente se trata de hacer una similitud con el planeta saturno; aunque la existencia de anillos podría ser una posibilidad, ya que es un sistema estelar en formación y hay muchísimo gas y polvo por todos lados.

Estos 4 planetas de Ci Tau tienen órbitas muy distintas. El más cercano (el júpiter caliente) está a una distancia similar a la que separa nuestro abrasado Mercurio del Sol, mientras que las órbitas más lejanas están a una distancia más de tres veces mayor que la distancia que separa Neptuno del Sol. Si estuvieran en el Sistema Solar los encontraríamos mucho más allá de Plutón, en el cinturón de Kuiper, donde se están descubriendo planetas enanos. Esta es la primera vez que se detectan tantos planetas masivos en un sistema tan joven.

El sistema también ha establecido un nuevo récord para la gama más extrema de órbitas observadas hasta ahora: el planeta más externo está más de mil veces más alejado de la estrella que el más interno, lo que plantea preguntas interesantes sobre cómo se podría haber formado tal sistema y los exoplanetas más alejados.

El descubrimiento plantea muchas preguntas para los astrónomos. Actualmente se sabe que alrededor del 1% de las estrellas albergan Júpiter calientes, pero la mayoría de los Júpiter calientes conocidos son cientos de veces más antiguos que el de CI Tau. Según declaró la profesora Cathie Clarke del Instituto de Astronomía de Cambridge, y primera autora del estudio. “Actualmente es imposible decir si la arquitectura planetaria extrema que se ve en CI Tau es común en los sistemas jupiteres calientes porque la forma en que se detectaron estos planetas hermanos, a través de su efecto en el disco protoplanetario, no funcionaría en sistemas más antiguos que ya no tienen un disco protoplanetario".

Uno de los problemas que los astrónomos tienen con los júpiteres calientes es que es imposible que se formaran tan cerca de su estrella. Se tuvieron que formaron más lejos, donde las temperaturas son más frías y luego por algún motivo que todavía no se tiene claro se acercaron a ellas. En algunos casos extremos a distancias tan próximas que los convierten en infiernos o están más cerca tanto que terminarán consumidos por su estrella. Así que la pregunta que se hacen los astrónomos con este caso de Ci Tau es: ¿Los planetas ahora descubiertos empujaron a su hermano hasta ponerlo tan cerca de la estrella?. Los investigadores no lo tienen claro. Pero están dispuestos a investigar lo que han calificado como "desconcertante" sistema estelar de Ci Tau en múltiples longitudes de onda para obtener más pistas sobre las propiedades del disco y sus planetas, y descubrir al responsable o responsables del abrasador empujón.

La investigación ha sido apoyada por el Consejo Europeo de Investigación. Y los resultados se reportan en The Astrophysical Journal Letters .

- Fuente: Nota de prensa de la Universidad de Cambridge.
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