Preparando nuestras cartas de navegación: La Agencia Espacial Europea presenta la imagen más completa de nuestra galaxia



Se trata de una vista de todo el cielo de la Vía Láctea y de galaxias vecinas, realizado gracias al primer año de observaciones del satélite Gaia, de la ESA, desde julio 2014 a septiembre 2015.

Este mapa muestra la densidad de estrellas observadas por Gaia en cada porción del cielo. regiones más brillantes indican las concentraciones más densas de estrellas, mientras que las regiones más oscuras corresponden a los parches de cielo donde se observan menos estrellas.
La Vía Láctea es una galaxia espiral, con la mayoría de sus estrellas situadas en un disco de alrededor de 100.000 años luz de diámetro y unos 1.000 años luz de espesor. Esta estructura es visible en el cielo y conocida como el plano galáctico, es la parte más brillante de esta imagen, que se extiende horizontalmente y se hace especialmente brillante en el centro.
Las regiones más oscuras en todo el plano galáctico se corresponden con densas nubes de gas y polvo interestelar que absorben la luz de las estrellas a lo largo de la línea de visión.
También se pueden ver muchos cúmulos globulares y abiertos.
Los cúmulos globulares, son conjuntos grandes de cientos de miles o de millones de estrellas viejas, que se encuentran principalmente en el halo de la Vía Láctea, una estructura más o menos esférica con un radio de unos 100 000 años-luz, y por lo tanto son visibles a través de la imagen.
Los cúmulos abiertos son conjuntos más pequeños de cientos de miles de estrellas y se encuentran principalmente en el plano galáctico.
Los dos objetos brillantes en la parte inferior derecha de la imagen son las conocidas como nubes de Magallanes, dos galaxias enanas que orbitan alrededor de la Vía Láctea. Otras galaxias cercanas también son visibles, sobre todo la de Andrómeda (también conocido como M31), es nuestro mayor vecino galáctico, y se puede ver en la parte inferior izquierda de la imagen. A continuación Andrómeda se encuentra una galaxia satélite conocida como del Triángulo (M33).
Y si se preguntan por las esas curvas y rayas más oscuras que se ven en la imagen, no son de origen astronómico, sino que reflejan procedimiento de exploración de Gaia. Como este mapa se basa en observaciones realizadas durante el primer año de la misión, la recogida de datos no es todavía uniforme a través del cielo.
Estas líneas desaparecerán gradualmente a medida que más datos se recogen durante la misión de cinco años, haciendo que la imagen sea más limpia y precisa.

-Fuente: Nota de prensa de la ESA.
Créditos de las imágenes: ESA / Gaia / DPAC
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